2 - A formação da Terra

Neste Tema, você vai estudar a formação da Terra e dos continentes, desde sua origem até como são conhecidos hoje.
• Você já viu um mapa-múndi, aquele que representa todos os continentes e os oceanos existentes?
• Será que os continentes sempre tiveram a mesma forma?
• Como você imagina que eles ganharam a forma que têm hoje?
Observe o mapa dos continentes e compare o litoral leste da América do Sul com o litoral oeste da África, marcados com uma linha vermelha. Essa observação ajuda a responder à questão anterior? Por quê?
Analisando a fauna (o conjunto de animais que habitam determinada região) e a flora (as plantas presentes na localidade observada) dos diversos continentes, os cientistas perceberam que há muitas plantas e animais semelhantes em todos eles, além de rochas, em particular nas proximidades do litoral leste da América do Sul e do litoral oeste da África. Como explicar isso?
 
A Terra em formação
A Terra formou-se praticamente no mesmo período que o Sol, há cerca de 4,5 bilhões de anos. A princípio, ela parecia uma bola de rochas derretidas, muito quente e líquida. Com o passar do tempo, ela foi se resfriando. Os elementos mais pesados, como o ferro e o níquel, fundiram-se e foram para o centro da Terra, formando o núcleo do nosso planeta, que hoje tem uma temperatura de aproximadamente 4.500 o C.
Essas substâncias que compõem o interior da Terra, com temperatura muito alta, constituem o que se chama magma.
Pouco a pouco, formou-se uma fina camada de rocha sólida em volta desse magma. Ao mesmo tempo, enormes quantidades de vapor d’água eram liberadas, misturando-se à atmosfera. E, alguns milhões de anos mais tarde, quando a temperatura da superfície da Terra baixou, ocorreu a condensação desse vapor e se formou um oceano primitivo, muito quente, com águas ácidas e grande quantidade de minerais e gases dissolvidos
Desse modo, há cerca de 3,5 bilhões de anos, a crosta terrestre já existia, mas o formato dos continentes era bem diferente do atual.
Ao longo de sua existência, a crosta terrestre já apresentou diversos formatos de continentes, às vezes, grandes e únicos, outras fragmentados. A forma atual dos continentes teve início há cerca de 300 milhões de anos, quando havia um único supercontinente que abrangia toda a massa terrestre do planeta, a Pangeia. Esse imenso continente se dividiu em dois: Laurásia e Gondwana. Estes, por sua vez, também foram se dividindo e, com a formação do Oceano Atlântico, continuaram se fragmentando em pedaços cada vez menores. Observe esse processo na ilustração ao lado.
Cada um dos pedaços da Terra recebeu o nome de placa tectônica. Essas placas continuam se movimentando, como se fossem bolachas flutuando sobre um mingau.
 
ORIENTAÇÃO DE ESTUDO
Observe que, próximo aos mapas que você acabou de ver, há sempre um texto. Esse texto é conhecido como legenda.
As legendas são fundamentais para a interpretação não só de mapas, mas de imagens, fotos, gráficos etc., pois explicam o que eles estão representando. Por isso, quando você fizer a leitura de um mapa, o melhor jeito de começar a entendê-lo é lendo a legenda.
 
Estrutura atual da Terra
Atualmente, a Terra apresenta uma estrutura formada por um núcleo interno, composto de ferro e níquel derretidos a uma temperatura de aproximadamente 4.500 °C. Esse núcleo é coberto pelo núcleo externo, também composto de níquel e ferro derretidos, porém menos quente. O núcleo externo é coberto pelo manto, composto de rochas derretidas, que é, por sua vez, coberto pela crosta.
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